Domestic workers rally against modern slavery in UK

18 June, 2014 | Patrick Camara Ropeta | ABS-CBN Europe News Bureau

UNITED KINGDOM -

Migrant domestic workers and human rights campaigners joined forces at a Westminster rally to call an end to modern slavery in Britain.

Dubbed as the "No To Slavery" campaign, protesters took to the streets outside the Houses of Parliament in central London to fight against what they believe is an ongoing oppression of migrant domestic workers in the country.


Photo: Justice for Domestic Workers/Facebook

The event, which includes keynote speeches from prominent campaigners, creative activities from live poetry to graffiti, and public dramatization of real cases, also marks the 2014 International Domestic Workers’ Day last June 16.

“There is slavery in Britain. It’s been historic and it’s still alive today,” said Marissa Begonia, a Filipina activist and coordinator of Justice for Domestic Workers (J4DW), a UK lobby group campaigning for rights of domestic workers, that also organized the rally.

She told ABS-CBN Europe: “We would like to raise awareness of slavery to the public. We need the public to support our campaign. We need the public to know that there are domestic workers caged in some private households. We also want the government to listen to us to reinstate the rights of domestic workers in the UK. And for all of them to treat us as part of society, with the kind of respect we deserve.”

Campaigners at the rally - which includes J4DW, migrant rights supporter Kalayaan, and labor group UNITE The Union - are lobbying for changes to UK government policies on immigration and domestic work which, they argue, are facilitating slavery.

In particular, they are calling for the reinstatement of Overseas Domestic Worker Visa, abolished in April 2012, which includes the rights to change employer, renew visa in the UK, apply for settlement after five years in the UK, and the right to have a family reunion.

They also want these rights to be extended to domestic workers in diplomatic households, which currently operate under a different set of tighter rules.

“It is the system that allows employers to abuse and exploit domestic workers, and it is the system that we are fighting to change to free domestic workers from slavery,” said Begonia, who also claims to have personally experienced abuse while working as a domestic worker.

“Many people don’t believe that slavery exists,” she added, “because gone are those days when people are chained. But actually, in forbidding domestic workers to change employers, to tie them to one employer, that is slavery.”

Human rights campaigners argue that the current UK policy of tying migrant domestic workers to one employer makes it easier for labor exploitation and abuses to take place, leaving household staff vulnerable and powerless against rogue employers.

“I often run out in the middle of the night to rescue domestic workers and help them, especially if I can hear on the phone that they are being beaten,” Begonia said.

“We have many rape cases. Some are not paid their salary on time or are not paid enough, some not paid at all. And even worst cases like being poured boiling water on your body. When we see them, we can see all these marks. So many of them just run away. These are horrible and inhumane, and you wouldn’t think this is happening in the UK, but we face these abusive treatments from employers," she added.

Meena - not her real name - is one of those who suffered abuse at the hands of her employers in the UK. She declined to be identified due to an ongoing case.

“I ran away from my employers because I couldn’t take the abuses any more. They didn’t pay my salary and I was also left hungry all the time,” she told ABS-CBN Europe.

“When I escaped I had no clothes except what I was wearing, so J4DW helped me. They gave me clothes and sheltered me temporarily. Then they took me to Kalayaan who gave me advice and referred me to a lawyer. That was a year ago now, and I have a human trafficking case in court, but a year is not enough to recover from the abuse I have experienced," she said.

The 34-year-old domestic worker, originally from Mindanao, was brought to the UK by her employers from Qatar, where she worked legally since 2005.

She claims to have been exploited in both countries, from not being paid the amount of salary promised in her contract, to limited food provisions which left her hungry at night, and even verbal and psychological abuse from employers who were allegedly “angry” at her constantly.

She also felt isolated from her own family and friends after she was forbidden to use a mobile phone to contact anyone, forcing her to do it in secret whenever she had a rare opportunity to do so.

“I had to escape to save myself and to try my luck in the UK, even though I had to hide because we don’t have rights here. I’m still scared but I have to try and take my chances,” she said.

Despite such cases, however, the British government has consistently defended its decisions over the tightening of the domestic workers visa, part of an ongoing wider clampdown on immigration in the UK.

The Home Office previously told ABS-CBN Europe that the changes were necessary to “return the temporary route to its original purpose,” and to also prevent abuse of the UK immigration system.

In a statement earlier this year, a spokesperson from the Home Office said: “Rather than increase the risk of abuse, the measure was designed to stop abusive relationships between employers and their domestic workers being imported into the UK. Employers must prove they have a positive relationship with their member of staff, and any person known to have previously abused a worker will not able to bring employees to the UK.”

It also stated that migrant domestic workers “have access to protections under UK employment laws” and that there are a “range of options available” for those who seek protection, such as the National Referral Mechanism for victims of human trafficking.

That said, government policies largely depend on the political climate and the ruling party of the day. And with UK elections looming in 2015, campaigners and politicians are both keen to put these issues on the agenda.

In a recent segment from ABS-CBN Global’s news magazine program, Juan EU Konek, Shadow Immigration Minister David Hanson indicated his support for the fight of migrant domestic workers against modern slavery.

The Member of Parliament (MP) from the opposing Labour Party said that if they were elected back into power in 2015, they will “make sure that the old type of visa is restored for domestic workers,” and even branding the current visa system as “unfair”.

“We will change the system back, if we’re elected, to what it was prior to April 2012,” he said. “We opposed the change at the time. What’s proved since that time is there’s been an increase in people not being paid, an increase of people getting accommodation only and no salary, an increase in abuses, and that to me is wrong for the people who are working."

He also described such abuses as “a form of slavery” that need to be “examined” for any potential changes that could be made through better government policies.

“We’re in the 21st century. We’re sitting here today in a modern, vibrant city like London, and I don’t think it’s fair that we bring people from the other side of the world to a city like London and don’t pay them a salary for their work. That is wrong. And we need to change the system to ensure that they have the opportunity as workers themselves to be paid, to have the flexibility to move, and not to be tied to an employer who can potentially abuse them,” he explained.

Slavery is once again becoming a key topic in British politics and media with the development of the Modern Slavery Bill currently going through Parliament.

Supported by several political parties, the bill aims to tackle modern slavery in the UK, which affects thousands of adults and children victimized by human trafficking, forced labor, exploitation through the sex trade, forced criminal activity, and abuses through domestic servitude.

If successful, the bill will strengthen UK law and will enable authorities to address modern slavery cases more effectively through better definitions of relevant crimes and appropriate sentences for perpetrators.

A committee appointed to scrutinize the bill also called on the government to provide better protection for victims of human slavery, including suggestions to “revisit recent domestic worker visa rule changes that have ‘unintentionally strengthened the hand of the slave master against the victim of slavery.’”

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Soy Trabajadora Domestica ¿Y?.

Los trabajadores domésticos migrantes y defensores de derechos humanos se unieron en una manifestación Westminster llamar fin a la esclavitud moderna en Gran Bretaña.

Bautizado como el "No a la esclavitud" de campaña, los manifestantes salieron a las calles fuera de las casas del parlamento en el centro de Londres para luchar contra lo que ellos creen que es una opresión continua de los trabajadores domésticos migrantes en el país.

El evento, que incluye conferencias magistrales de los activistas prominentes, las actividades creativas de la poesía en vivo para el graffiti y la dramatización pública de casos reales, también se conmemora el Día Internacional de los Trabajadores 2014 Domésticas pasado 16 de junio.

"Existe la esclavitud en Gran Bretaña. Han pasado histórico y que hoy todavía está vivo ", dijo Marissa Begonia, activista filipina y coordinadora de Justicia para los trabajadores domésticos (J4DW), un grupo que hace campaña vestíbulo del Reino Unido para derechos de los trabajadores domésticos, que también organizó la manifestación.

Ella le dijo a ABS-CBN Europa: "Queremos crear conciencia de la esclavitud al público. Necesitamos al público a apoyar nuestra campaña. Necesitamos que el público sepa que hay trabajadores domésticos enjaulados en algunos hogares. También queremos que el gobierno nos escuche a reintegrar a los derechos de los trabajadores domésticos en el Reino Unido. Y para todos los que nos traten como parte de la sociedad, con el tipo de respeto que nos merecemos ".

Los activistas en la manifestación - que incluye J4DW, partidario derechos de los migrantes Kalayaan, y el grupo de trabajo UNITE La Unión - están presionando por cambios en las políticas del gobierno del Reino Unido en materia de inmigración y el trabajo doméstico que, según ellos, están facilitando la esclavitud.

En particular, están pidiendo la reincorporación de Ultramar Domestic Worker Visa, abolida en abril de 2012, que incluye el derecho a cambiar de empleador, renovar la visa en el Reino Unido, se aplican para la liquidación después de cinco años en el Reino Unido, y el derecho a tener un reunión familiar.

También quieren que estos derechos se extiendan a los trabajadores domésticos en hogares de diplomáticos, que actualmente operan bajo un conjunto diferente de reglas estrictas.

"Es el sistema que permite a los empleadores abusan y explotan a los trabajadores domésticos, y es el sistema que estamos luchando para cambiar a los trabajadores domésticos libres de la esclavitud", dijo Begonia, quien también afirma haber experimentado personalmente el abuso, mientras trabajaba como empleada doméstica trabajador.

"Muchas personas no creen que existe la esclavitud", añadió, "porque se han ido los días cuando la gente se encadenan. Pero, en realidad, al prohibir a los trabajadores domésticos a cambiar de empleador, para atarlos a un empleador, es la esclavitud ".

Activistas de derechos humanos sostienen que la actual política del Reino Unido de atar a los trabajadores domésticos migrantes que un empleador hace que sea más fácil para la explotación laboral y los abusos que tienen lugar, personal de la casa dejando vulnerable e impotente frente a los empleadores sin escrúpulos.

"A menudo me quedo en el medio de la noche para rescatar a los trabajadores domésticos y ayudar a ellos, especialmente si puedo escuchar en el teléfono que están siendo golpeados", dijo Begonia.

"Tenemos muchos casos de violación. Algunos no se les paga su salario a tiempo o no se les paga lo suficiente, algunos no pagan en absoluto. E incluso peor de los casos, como se vierte agua hirviendo sobre su cuerpo. Cuando los vemos, podemos ver todas estas marcas. Así que muchos de ellos simplemente huir. Estos son horribles e inhumanos, y no creo que esto está ocurriendo en el Reino Unido, pero que se enfrentan a estos tratamientos abusivos de los empleadores ", agregó.

Meena - no es su nombre verdadero - es uno de los que sufrieron abusos a manos de sus empleadores en el Reino Unido. Ella no quiso ser identificado debido a un caso en curso.

"Me escapé de mis empleadores porque no podía tomar los abusos más. Ellos no pagan mi sueldo y también se quedó con hambre todo el tiempo ", dijo a ABS-CBN Europa.

"Cuando me escapó No tenía ropa, excepto lo que llevaba puesto, por lo J4DW me ayudó. Me dieron ropa y me refugiaron temporalmente. Después me llevaron a Kalayaan que me dio consejos y me canalizó con un abogado. Eso fue hace un año, y tengo un caso de trata de personas en la corte, pero un año no es suficiente para recuperarse de los abusos que he experimentado ", dijo.

El jugador de 34 años de edad, trabajadora doméstica, originaria de Mindanao, fue llevado al Reino Unido por sus empleadores de Qatar, donde trabajaba legalmente desde 2005.

Ella afirma haber sido explotados en ambos países, de no ser pagado el importe del salario prometido en su contrato, a las disposiciones de los alimentos limitados que dejaron su hambre por la noche, e incluso verbal y el abuso psicológico de los empleadores que fueron supuestamente "enojado" a su constantemente.

También se sentía aislado de su propia familia y amigos después de que fue prohibido el uso de un teléfono móvil para ponerse en contacto con cualquier persona, obligándola a hacerlo en secreto cada vez que tenía una rara oportunidad de hacerlo.

"Tuve que escapar para salvar a mí mismo y probar suerte en el Reino Unido, a pesar de que tenía que ocultar, porque no tenemos derechos aquí. Todavía estoy asustado, pero tengo que tratar de aprovechar mis oportunidades ", dijo.

A pesar de estos casos, sin embargo, el gobierno británico ha defendido constantemente sus decisiones sobre el endurecimiento de la visa a los trabajadores domésticos, que forma parte de una represión continua más amplia en materia de inmigración en el Reino Unido.

El Ministerio del Interior dijo anteriormente ABS-CBN Europa que los cambios eran necesarios para "devolver la ruta temporal para su propósito original", y también para evitar el abuso del sistema de inmigración del Reino Unido.

En un comunicado a principios de este año, un portavoz del Ministerio del Interior dijo: "En lugar de aumentar el riesgo de abuso, la medida fue diseñada para detener las relaciones abusivas entre los empleadores y sus trabajadores domésticos que se importan en el Reino Unido. Los empleadores deben demostrar que tienen una relación positiva con su miembro del personal, y cualquier persona sabe que tiene previamente abusado de un trabajador no será capaz de reunir a los empleados en el Reino Unido ".

También se indica que los trabajadores domésticos migrantes "tienen acceso a protecciones bajo las leyes de empleo del Reino Unido" y que hay una "gama de opciones disponibles" para los que buscan protección, como el Mecanismo Nacional de Referencia para las víctimas de la trata de personas.

Dicho esto, las políticas gubernamentales dependen en gran medida del clima político y el partido gobernante del día. Y con las elecciones del Reino Unido que se avecina en 2015, los activistas y los políticos son a la vez dispuestos a poner estos temas en la agenda.

En un segmento reciente del programa de revista de noticias de ABS-CBN Global, Juan UE Konek, ministro de Inmigración, Shadow David Hanson indicó su apoyo a la lucha de los trabajadores domésticos migrantes contra la esclavitud moderna.

El miembro del parlamento (MP) del Partido Laborista de oposición dijo que si son elegidos de nuevo en el poder en 2015, van a "asegurarse de que el viejo tipo de visa se restaura para los trabajadores domésticos", e incluso la marca del sistema de visados actual como "injusta".

"Vamos a cambiar el sistema de nuevo, si nos elegimos, a lo que era antes de abril de 2012", dijo. "Nos oponemos al cambio en el momento. ¿Qué está demostrado desde entonces es que ha habido un aumento en las personas que no se paga, un aumento de las personas que reciben sólo alojamiento y sin salario, un aumento de los abusos, y que para mí está mal que las personas que están trabajando ".

También describió los abusos como "una forma de esclavitud", que tiene que ser "examinado" por los posibles cambios que podrían hacerse a través de mejores políticas gubernamentales.

"Estamos en el siglo 21. Estamos sentados aquí hoy en una ciudad moderna, vibrante como Londres, y yo no creo que sea justo que nos llevar a la gente del otro lado del mundo para una ciudad como Londres y no les pagan un sueldo por su trabajo . Eso está mal. Y tenemos que cambiar el sistema para asegurarse de que tienen la oportunidad, ya los propios trabajadores a pagar, para tener la flexibilidad para moverse y no estar atado a un empleador que potencialmente pueden abusar de ellos ", explicó.

La esclavitud es una vez más convirtiendo en un tema clave en la política británica y los medios de comunicación con el desarrollo de la Esclavitud Moderna Bill actualmente en trámite parlamentario.

Con el apoyo de varios partidos políticos, el proyecto de ley tiene como objetivo hacer frente a la esclavitud moderna en el Reino Unido, que afecta a miles de adultos y niños víctimas de la trata de personas, el trabajo forzado, la explotación a través de la industria del sexo, la actividad criminal forzados y abusos a través de la servidumbre doméstica.

Si tiene éxito, el proyecto fortalecerá la legislación del Reino Unido y permitirá a las autoridades para hacer frente a los casos de esclavitud moderna con mayor eficacia a través de una mejor definición de los delitos pertinentes y oraciones apropiadas para los autores.

Un comité designado para examinar el proyecto de ley también pidió al gobierno para proporcionar una mejor protección a las víctimas de la esclavitud humana, incluyendo sugerencias para "volver a visitar los últimos cambios en las reglas de visas para trabajadores domésticos que han 'sin querer fortalecido la mano del amo de esclavos contra la víctima de la esclavitud. '"

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2014 © International Domestic Workers Federation